(C) Shutterstock & Andy Genen

Lizzie et Nouga ont fait une super découverte dans une ancienne carrière. Ils ont trouvé des ossements de reptile marin. Les paléontologues Robert Weis et Alain Faber du musée d'histoire naturelle viennent étudier l'endroit.  Ils sont équipés d'un marteau et d'un burin et commencent prudemment à dégager la pierre autour de l'os. Ils ont apporté des gants en cuir pour protéger leurs mains, des lunettes de protection contre les éclats de pierre, ainsi qu'un casque.

Lizzie : Les os ne risquent-ils pas de casser quand on frappe avec le marteau et le burin ?

Alain Faber : Nous devons faire très attention et il vaut mieux enlever moins de roche qu'une trop grande portion. Cependant, sans le marteau et le burin, il n'est pas possible de retirer la roche dure tout autour.

Lentement, mais sûrement, ils sont parvenus à détacher tout un bloc de pierre. A présent, on distingue mieux la trouvaille de Lizzie.

Nouga : Hé, c'est une tête !

Alain Faber hoche la tête : C'est une découverte étonnante. Il photographie les lieux, prend quelques notes, puis enveloppe les blocs de pierre contenant les ossements fossilisés dans du papier journal. Ensuite, il le dépose délicatement dans une boîte pour le transport.

Alain Faber : Nous allons à présent analyser ces ossements en laboratoire.

Nouga : Savez-vous déjà de quel reptile il s'agit ?

Robert Weis : Non. On peut juste dire qu'il s'agit d'un reptile marin. Cela se voit à la forme de la tête. Pour en savoir plus, nous devons faire appel à un spécialiste. Mais d'abord, il nous faut regarder si on ne trouve rien d'autre. Venez, vous pouvez nous aider un peu pour effectuer les fouilles.

Lizzie et Nouga ne se le font pas dire deux fois. Ils trouvent encore des restes de moules fossilisés. Les deux paléontologues leur expliquent qu'à cet endroit se trouvait autrefois une mer.

Robert Weis leur montre une autre découverte. Il s'agit d'un petit fossile en biseau dont semble dépasser quelque chose, une bélemnite. La bélemnite est un ancêtre du poulpe.

Nouga : Wah, elles ont l'air trop cool ! J'ai trouvé autre chose, regardez ! On dirait une vertèbre.

Alain Faber observe l'os de plus près.

Alain Faber : Oui, c'est bien ça et elle se trouve dans la même couche de sol que la tête. Il est donc tout à fait possible qu'elle vienne du même animal.

A la fin de la journée, Lizzie, Nouga et les deux scientifiques ont découvert 4 ossements et quelques autres fossiles. Alain et Robert prennent les dernières notes avant de s'en aller.

Lizzie : Pouvons-vous venir demain pour voir ce que vous faites des ossements ?

Robert Weis : Bien sûr. Venez au labo demain et nous vous montrerons comment nous les préparons.

Auteur : Jean-Paul Bertemes, adaptation : scienceRELATIONS
Illustration: Andy Genen

Photo: Shutterstock

Infobox

Stenopterygius quadriscissus

Le Stenopterygius quadriscissus était un reptile marin (ichtyosaure). Le terme ichtyosaure signifie littéralement « poisson-lézard ». Il vivait dans le bassin épicontinental de la mer jurassique en Europe centrale et du Nord-Ouest. Les chercheurs nomment la pierre dans laquelle ils trouvent les fossiles du schiste à posidonies. On note sa présence en Angleterre, en France, au Luxembourg, en Allemagne, ainsi qu'en Suisse. Le Stenopterygius quadriscissus a vécu entre le jurassique inférieur et le jurassique moyen, à savoir il y a 190 à 171 millions d'années.  Les ichtyosaures se sont éteints avant la fin du crétacé, donc avant l'arrivée des dinosaures sur la terre.

Comment les fossiles se forment-ils ?

Lorsque les animaux ou les plantes meurent et se déposent sur le fond d'une mer, d'un lac ou d'une tourbière, ils sont ensuite recouverts par la boue et le sable. Les parties molles de l'organisme ne tardent pas à se décomposer. Les parties dures résistent plus longtemps. A mesure que les années passent, les dépôts de couches du sol se succèdent. Leur pression sur les restes de l'organisme est telle que l'ensemble se durcit et se transforme en couche rocheuse.

Le vent, l'eau et les mouvements des couches rocheuses peuvent entraîner leur érosion, de même que les travaux et autres fouilles.  C'est ainsi que des fossiles datant de plusieurs millions d'années remontent à la surface.

Qu'est-ce qui est important lors de fouilles ?

Lors de fouilles, il convient de numéroter les différents éléments découverts et de déterminer avec précision l'endroit où ils ont été trouvés. Il ne sert à rien de disposer d'un fossile si l'on ne peut l'associer à son lieu de découverte. A l'aide d'un appareil photo, vous pouvez conserver une image du fossile à l'endroit de sa découverte.

Il est aussi important d'étudier les diverses couches de roche et de consigner les couches dont sont extraits les éléments découverts. Les couches rocheuses nous renseignent sur l'âge des fossiles. On peut ainsi apprendre qu'une couche rocheuse remonte à environ 100 millions d'années, tandis que l'autre date de 60 millions d'années. Lorsque l'on met au jour un os dans une couche rocheuse et un autre dans la seconde, on sait que ces os n'appartenaient pas au même animal.

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