night sky with shooting stars

flickr/Jeff Sullivan

Photo composite de la pluie de météores des Perséides prise en 2018 par le photographe Jeff Sullivan

A cette période de l’année, la terre passe à travers les débris laissés par la comète Swift-Tuttle qui orbite autour du soleil. Ces débris entrent alors dans la haute atmosphère à très grande vitesse (jusqu’à 60 km par seconde) et en brûlant ils laissent une trainée de lumière dans le ciel sur leur passage. On observe le plus d’étoiles filantes lorsque la terre passe par la partie la plus dense en débris et cette année cela se produira la nuit du 12 au 13 août. Durant cette nuit, on peut théoriquement observer jusqu'à 60 étoiles filantes par heure! Mais les nuits précédentes, on peut également déjà voir de très nombreuses étoiles filantes. Comme les prévisions météorologiques pour le week-end ne sont pas les meilleures, il vaut donc la peine d'observer le ciel nocturne dès aujourd'hui.

Les meilleures conditions d’observation

Les perséides sont observés dans toute l’hémisphère nord. Cette année, le pic se situera quelques jours avant la nouvelle lune, le ciel sera donc sombre permettant une meilleure observation - à condition bien sûr qu'il n'y ait pas trop de nuages. D’après la NASA, le meilleur moment pour en profiter est de minuit à l’aube, c’est à ce moment que la terre sera orientée vers le flux des étoiles filantes. Selon MeteoLux, des nuages sont cependant prévus pour le weekend. Aujourd'hui jeudi 10 août, on peut toutefois s'attendre à un ciel dégagé.

Pour en profiter au maximum, il faut chercher un endroit très obscur d’où on peut observer autant de ciel que possible et attendre. En effet, les yeux prennent jusqu’à 20 minutes pour s’habituer au noir et il n’est pas possible de prédire avec exactitude le moment de passage des étoiles filantes.

Il est à noter que même après ce pic il sera possible d’observer les perséides et ce jusqu’au 24 août.

Les étoiles filantes ne sont pas des étoiles

Les perséides tiennent leur nom de la constellation de Perseus parce que si on retrace l’origine de départ des étoiles filantes, celui-ci se trouve au niveau de cette constellation. Une constellation est un groupe d’étoiles reliées par des lignes imaginaires et qui forment un symbole ou une figure conventionnelle. Les constellations sont utilisées pour délimiter des régions dans le ciel. Cela ne veut en aucun cas dire que les étoiles filantes viennent des étoiles de cette constellation.

Les étoiles filantes sont des météores (rocheux ou métalliques) qui se trouvent à une centaine de kilomètres de la surface de la terre alors que les étoiles sont des boules géantes et lumineuses de plasma qui se trouvent à des années lumières de la terre. La seule étoile qui est « proche » de nous est notre soleil.

Météoroïde, météore et météorite - quelle est la différence?

Un « météoroïde » est un débris d’une comète, d’un astéroïde ou d’une planète qui se trouve en orbite autour du soleil. Quand ce débris entre dans l’atmosphère terrestre et brûle, il est appelé « météore », plus communément connu sous le nom d’étoile filante. Si le débris ne brûle pas totalement dans l’atmosphère et tombe sur terre il est alors appelé « météorite ».

Auteur: Lilia Hassouna
Éditeur: Michèle Weber (FNR)
Photo: Perseid Meteor Shower Northward by Jeff Sullivan, CC BY-NC-ND 2.0 via Flickr.

Infobox

À propos de l'auteur

Lilia Hassouna est une passionnée de sciences. Elle détient un doctorat en chimie de l’Université du Luxembourg. Dans ses recherches, elle a travaillé sur la modification de surfaces avec des techniques comme la polymérisation plasma, afin d’étudier des réactions chimiques au niveau d’interfaces.

Sources
  • Space.com
  • Earthsky.org

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